Pepe Méndez y Juan Antonio Molina, los cocineros de un potaje de 2.000 raciones

Pepe Méndez y Juan Antonio Molina, los cocineros de un potaje de 2.000 raciones

180 kilos de chícharos, 25 de chorizo, 25 de tocino fresco, 50 de verduras y hortalizas, 25 de aceite de la tierra y cinco de sal. Si a esto le añadimos el ingrediente secreto y mucho cariño, tenemos un potaje para 2.000 personas, ese guiso inconfundible que Pepe Méndez sirve con la ayuda de Juan Antonio Molina desde hace más de 20 años en el festival flamenco «Potaje Gitano de Utrera».

Este sábado, el patio del colegio salesiano «Nuestra Señora del Carmen» se convierte en un lugar en el que se viven intensas emociones, gracias a la celebración del festival flamenco más longevo de cuantos se ponen en marcha. Un evento cultural que no sería lo mismo sin ese guiso de potaje que se sirve a altas horas de la madrugada en inconfundibles ollas de barro y cuchara de palo.

Pepe Méndez ha trabajado en las cocinas del propio colegio salesiano durante más de 40 años, y desde hace más de dos décadas la hermandad de Los Gitanos confía en su buena mano para elaborar este guiso que se ha convertido en una seña de identidad imprescindible del festival flamenco. «Al principio hacía un potaje para 500 personas como mucho, pero ya desde hace unos años el guiso es para 2.000 personas aproximadamente, con lo que la clave del asunto es conseguir el cálculo necesario para que todos los platos tengan el mismo sabor», explica Méndez.

Pepe Méndez lleva más de 20 años elaborando el potaje

Pepe Méndez lleva más de 20 años elaborando el potaje

Él aprendió los secretos del potaje colaborando con los cocineros que antes se encargaban de este guiso, mientras que ahora es Juan Antonio Molina quien aprende de Méndez, tratando de introducir novedades para poder llevar a cabo el trabajo. Para la preparación del potaje son necesarias unas quince ollas y la elaboración comienza el día previo a la celebración del festival, cuando se ponen los chícharos en remojo. Ya el sábado por la mañana llegan las tareas de cocina en el propio lugar del evento, que se extienden durante unas cuatro o cinco horas.

«Mientras que pueda hacerlo, seguiré colaborando con la hermandad. En los últimos años tengo la ayuda de Juan Antonio Molina, ya que el público que acude al festival se ha incrementado notablemente», explica el cocinero. En los primeros años, el potaje se elaboraba en la cocina del colegio de los Salesianos, mientras que ahora se fragua en una cocina provisional que se instala muy cerca del patio donde tiene lugar el evento flamenco. En algunas ediciones, el guiso se ha cocinado fuera del centro educativo y se han trasladado las ollas en un furgón desde otro establecimiento. «Cuando abríamos las puertas de la furgoneta al llegar al patio del colegio, salía una ‘bofetá’ de olor a potaje tremenda», explica Molina entre risas.

El primer Potaje Gitano de Utrera tuvo lugar en el año 1957, donde un grupo de hermanos de la hermandad de los Gitanos planeó una sencilla reunión para celebrar la que había sido la primera estación de penitencia de esta corporación. Pocos imaginaban que esta convivencia, alrededor de un guiso de frijones (chícharos), donde de manera inevitable estaba presente el cante, iba a terminar evolucionando para convertirse en uno de los eventos flamencos más importantes de cuantos se celebran en territorio nacional, por el que iban a pasar las figuras más importantes del flamenco de las últimas décadas. Desde el primer día, las señas de identidad de este festival fueron claras: el flamenco en todas sus dimensiones y el guiso de potaje, ese que todos los años Pepe Méndez y Juan Antonio Molina siguen preparando con todo el amor y el cariño del mundo para que, cuando llegue la madrugada, casi 2.000 personas entonen sus cuerpos y puedan seguir disfrutando del mejor flamenco.

El Potaje Gitano de Utrera brinda un homenaje este año a Los del Río y tiene un cartel de actuaciones compuesto por El Pele, Niña Pastori, Jesús Méndez, Antonio Reyes y el baile de Pastora Galván. El evento flamenco llega este año a su quincuagésimo novena edición y se celebra este sábado, a las 22.30 horas, en el patio del colegio salesiano.

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